L’ORIGINE DE LA VIE – De l’ère des dinosaures à l’ère de glace

frise-dinoLa Terre s’est formée il y a 4,6 milliards d’années par la condensation de gaz et de poussières, de roches et de glace. Pendant un milliard d’années, notre planète fut plutôt inhospitalière et la vie aurait eu du mal à y exister : des températures extrêmes, un très fort rayonnement ultraviolet en provenance du Soleil, une activité volcanique intense, des orages électriques violents et très peu d’oxygène dans l’atmosphère. Petit à petit, les continents et les océans s’individualisent, la température descend et l’atmosphère se constitue.

Pendant sa très longue histoire, la Terre va connaître de profondes transformations qui vont agir sur la répartition et la forme des continents, l’extension et la profondeur des océans, tout comme sur leurs formes de vie. Ces transformations sont dues aux mouvements des plaques continentales qui se déplacent lentement à la surface du globe.

Au cours des époques géologiques ces mouvements ont pu amener des plaques continentales à entrer en collision, ce qui a donné naissance à des chaînes de montagnes. À d’autres endroits, ces plaques ont pu s’enfoncer dans la croûte terrestre, générant un surcroît d’activité volcanique ou des modifications du niveau des mers. Conséquence ultime, le climat, la faune et la flore ont été affectés par ces mouvements.

La vie a commencé il y a 3,7 milliards d’années dans les océans. Les premiers organismes sont très petits, beaucoup plus petits que ce que notre œil peut voir, et assez semblables à nos virus actuels. Il faudra des millions d’années pour que ces formes de vie évoluent vers des organismes complexes. Les premiers vertébrés apparaissent il y a 500 millions d’années alors que les premiers amphibiens, pouvant vivre à la fois dans l’eau et sur terre, apparaissent il y a 360 millions d’années. Petit à petit, les premiers reptiles font leur apparition. Leurs œufs, recouverts d’une coquille dure, vont leur permettre de s’affranchir du milieu aquatique pour se reproduire. Les dinosaures qui vont régner sur la Terre pendant 150 millions d’années vont se développer à partir de ces premiers reptiles.

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